Et si les animaux étaient altruistes?

 In U.S.
La vie sauvage, un monde de brutes? On imagine volontiers les relations entre les êtres vivants comme une lutte pour la survie dans laquelle tous les coups sont permis. Une vision dévoyée de la théorie de l’évolution de Charles Darwin, véhiculée par la doctrine politique et économique du darwinisme social. Pourtant, les exemples de coopération abondent dans le monde animal. Qu’il s’agisse de mammifères, mais aussi d’insectes ou même de microorganismes, la plupart des êtres vivant en groupe ont développé des formes de collaboration. S’entraider peut être bénéfique à tous les partis, par exemple lorsque des orques s’associent pour chasser et améliorent ainsi leurs chances de se nourrir et in fine de survivre.

Existe-t-il pour autant d’authentiques comportements altruistes dans le monde animal? «L’altruisme correspond à un acte désintéressé, sans autre bénéfice que d’améliorer l’état de l’autre, souligne Jennifer Mcclung, éthologue à l’Université de Neuchâtel. Chez les animaux, cela s’observe surtout dans les soins que les parents apportent à leurs petits, alors que l’être humain peut se montrer altruiste avec de parfaits inconnus.» Les experts ne sont donc pas tous d’accord pour parler d’altruisme chez les animaux. Certaines observations et expériences sont pourtant troublantes… Plongée dans l’univers de ces animaux qui se plient en quatre pour les autres.

Le chimpanzé protecteur

Généreux, nos cousins les singes? Dans leur milieu naturel, il arrive que des chimpanzés viennent en aide à des blessés ou adoptent des jeunes abandonnés. Des expériences menées en captivité vont dans le même sens. Quand on leur offre le choix entre deux jetons de couleur, les capucins préfèrent celui qui leur permettra de partager une récompense avec un camarade, plutôt qu’un autre jeton réservant à eux seuls le butin de grains de raisin. Le célèbre primatologue néerlandais Frans de Waal, qui documente ces comportements depuis vingt ans, est convaincu que les primates suivent des impulsions altruistes basées sur l’empathie, soit la capacité à ressentir les émotions des autres. Une opinion qui n’est pas uniformément partagée. Les résultats de certaines expériences pourraient être le fruit d’un conditionnement, plutôt que la preuve d’une intention louable…

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L’éléphant empathique

Un éléphant apeuré est rassuré par un congénère, grâce à quelques gazouillis et autres caresses de trompe. Un éléphanteau bloqué dans un fossé parvient à en sortir avec l’aide d’un individu plus âgé. Un groupe de pachydermes reste plusieurs jours auprès d’un individu mort, comme pour lui rendre un dernier hommage. Les éléphants figurent parmi les animaux dont les liens sociaux sont les plus développés. Nombre de leurs comportements donnent à penser qu’ils sont capables de ressentir de l’empathie. Mais sont-ils vraiment enclins à agir pour le bénéfice de l’autre sans rien attendre en retour? Ou interprète-t-on trop leurs agissements à travers le prisme de la moralité humaine?

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La fourmi collective

Des ouvrières qui travaillent toute leur vie pour nourrir une descendance qui n’est pas la leur et des soldats qui vont volontairement au casse-pipe pour défendre leur communauté: ces exemples de don de soi poussé à l’extrême existent bel et bien… chez les insectes sociaux. Le comportement bizarre des abeilles, fourmis et autres termites questionnait d’ailleurs déjà Darwin, le père de la théorie de l’évolution. Mais il existe bien une explication. Contrairement à la majorité des êtres vivants, qui transmettent leurs gènes par le biais de la reproduction, les insectes sociaux favorisent la propagation de leur patrimoine héréditaire en protégeant les individus auxquels ils sont apparentés. On est donc loin de l’altruisme au sens où l’entend l’être humain: la prévenance des fourmis relèverait plutôt d’une forme de programmation génétique.

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